Histoire des échecs aux travers du monde

L’histoire des échecs remonte à près de 1500 ans, bien que les origines les plus anciennes soient incertaines. Le premier prédécesseur du jeu est probablement originaire de l’Inde, avant le 6e siècle après J.-C. De l’Inde, le jeu s’est répandu en Perse. Lorsque les Arabes ont conquis la Perse, le jeu d’échecs a été repris par le monde musulman et s’est ensuite répandu en Europe du Sud. En Europe, les échecs ont évolué pour atteindre à peu près leur forme actuelle au 15e siècle.

Les “échecs romantiques” ont été le style de jeu prédominant de la fin du XVe siècle jusqu’aux années 1880. Les parties d’échecs de cette période mettaient davantage l’accent sur les manœuvres rapides et tactiques que sur la planification stratégique à long terme. L’ère du jeu romantique a été suivie par les époques scientifique, hypermoderne et du nouveau dynamisme. Dans la seconde moitié du XIXe siècle, le jeu moderne de tournoi d’échecs a commencé, et le premier championnat mondial d’échecs a eu lieu en 1886. Le XXe siècle a vu de grands progrès dans la théorie des échecs et la création de la Fédération mondiale des échecs (FIDE). En 1997, un ordinateur a battu pour la première fois un champion du monde d’échecs lors du célèbre match Deep Blue contre Garry Kasparov, inaugurant ainsi une ère de domination informatique. Depuis lors, l’analyse informatique – qui a vu le jour dans les années 70 avec les premiers jeux d’échecs programmés sur le marché – a contribué à une grande partie du développement de la théorie des échecs et est devenue une partie importante de la préparation aux échecs humains professionnels. Les développements ultérieurs au 21e siècle ont rendu accessible au public l’utilisation de l’analyse informatique, qui dépasse de loin les capacités de tout joueur humain. Les jeux en ligne, qui sont apparus au milieu des années 1990, sont également devenus populaires au 21e siècle.

Les échecs restent un passe-temps très populaire à ce jour. Une enquête de 2012 a révélé que “les joueurs d’échecs constituent aujourd’hui l’une des plus grandes communautés du monde : 605 millions d’adultes jouent régulièrement aux échecs”. Les échecs sont joués au moins une fois par an par 12 % des Britanniques, 15 % des Américains, 23 % des Allemands, 43 % des Russes et 70 % des Indiens.

Les précurseurs des échecs sont nés en Inde sous l’empire Gupta, où leur forme primitive au VIe siècle était connue sous le nom de chaturaṅga, qui se traduit par “quatre divisions (militaires)” : infanterie, cavalerie, éléphanterie et charrette. Ces formes sont représentées par les pièces qui allaient devenir respectivement le pion, le chevalier, le fou et la tour modernes.

Les échecs ont été introduits en Perse depuis l’Inde et ont fait partie de l’éducation princière ou courtoise de la noblesse persane. Dans la Perse sassanide, vers 600, le nom est devenu chatrang, qui a ensuite évolué en shatranj, en raison de l’absence de sons natifs ch et ng chez les musulmans arabes, et les règles ont été développées plus avant. Les joueurs ont commencé à appeler “Shāh !”. (en persan pour “King !”) lorsqu’ils attaquaient le roi de l’adversaire, et “Shāh Māt ! (Persan pour “le roi est impuissant” – voir échec et mat) lorsque le roi était attaqué et ne pouvait pas échapper à l’attaque. Ces exclamations ont persisté aux échecs lors de son voyage dans d’autres pays.

Le jeu a été repris par le monde musulman après la conquête islamique de la Perse, les pièces conservant en grande partie leur nom persan. Les Maures d’Afrique du Nord ont rendu le “shatranj” persan comme shaṭerej, ce qui a donné naissance à l’acedrex espagnol, axedrez et ajedrez ; en portugais, il est devenu xadrez, et en grec zatrikion, mais dans le reste de l’Europe, il a été remplacé par des versions du persan shāh (“roi”). C’est ainsi que le jeu a été appelé ludus scacchorum ou scacc(h)i en latin, scacchi en italien, escacs en catalan, échecs en français (Old French eschecs) ; schaken en néerlandais, Schach en allemand, szachy en polonais, šahs en letton, skak en danois, sjakk en norvégien, schack en suédois, šakki en finnois, šah en langues slaves du sud, sakk en hongrois et şah en roumain ; il existe deux théories sur les raisons de ce changement :

De l’exclamation “check” ou “checkmate” telle qu’elle était prononcée dans diverses langues.

Depuis les premières pièces d’échecs connues en Europe occidentale (sauf en Ibérie et en Grèce) qui étaient des rois d’échecs ornementaux apportés comme curiosités par des commerçants musulmans.

Les Mongols appellent le jeu shatar, et en Éthiopie, il est appelé senterej, tous deux étant manifestement dérivés du shatranj.

Les échecs se sont répandus directement du Moyen-Orient à la Russie, où les échecs sont devenus connus sous le nom de шахматы (shakhmaty, littéralement “checkmates”, un tantum pluriel).

Le jeu a atteint l’Europe occidentale et la Russie par au moins trois voies, la plus ancienne remontant au 9e siècle. Introduit dans la péninsule ibérique par les Maures au Xe siècle, il a été décrit dans un célèbre manuscrit du XIIIe siècle couvrant le shatranj, le backgammon et les dés, appelé Libro de los juegos.

Les échecs se sont répandus dans le monde entier et de nombreuses variantes du jeu ont rapidement pris forme. Les pèlerins bouddhistes, les commerçants de la route de la soie et d’autres l’ont transporté en Extrême-Orient où il a été transformé et assimilé en un jeu se jouant souvent à l’intersection des lignes du plateau plutôt que sur les cases. Le Chaturanga a atteint l’Europe par la Perse, l’empire byzantin et l’empire arabe en expansion. Les musulmans ont transporté les échecs en Afrique du Nord, en Sicile et en Ibérie dès le Xe siècle.

Le jeu a été largement développé en Europe. À la fin du XVe siècle, il avait survécu à une série d’interdictions et de sanctions de l’Église chrétienne pour prendre presque la forme du jeu moderne. L’histoire moderne a vu des ouvrages de référence fiables, des tournois d’échecs compétitifs et de nouvelles variantes passionnantes. Ces facteurs ont contribué à la popularité du jeu, encore renforcée par des mécanismes de chronométrage fiables (introduits pour la première fois en 1861), des règles efficaces et des joueurs charismatiques.

Inde

Le premier précurseur des échecs modernes est un jeu appelé chaturanga, qui a prospéré en Inde au 6ème siècle. C’est le premier jeu connu à avoir deux caractéristiques essentielles que l’on retrouve dans toutes les variantes d’échecs ultérieures : des pièces différentes ayant des pouvoirs différents (ce qui n’était pas le cas des dames et du Go), et une victoire dépendant du sort d’une pièce, le roi des échecs modernes. Une théorie courante est que le développement de l’échiquier et du plateau en Inde est probablement dû à l’évolution mathématique de l’Inde, qui a créé le nombre zéro. D’autres pièces de jeu (appelées spéculativement “pièces d’échecs”) découvertes dans les fouilles archéologiques sont considérées comme provenant d’autres jeux de plateau, lointains et apparentés, qui pouvaient avoir des plateaux de 100 cases ou plus.

Les échecs ont été conçus pour un ashtāpada (en sanskrit, “avoir huit pieds”, c’est-à-dire un plateau carré de 8×8), qui a peut-être été utilisé plus tôt pour un jeu de course de type backgammon (peut-être lié à un jeu de course à base de dés encore joué dans le sud de l’Inde où la piste commence au milieu d’un côté et s’enroule en spirale vers le centre). Ashtāpada, le plateau de 8×8 non contrôlé a servi de plateau principal pour jouer au chaturanga. D’autres échiquiers indiens comprenaient le Dasapada 10×10 et le Saturankam 9×9. Les échiquiers indiens traditionnels ont souvent des marques en X sur certaines ou sur toutes les cases a1 a4 a5 a8 d1 d4 d5 d8 e1 e4 e5 e8 h1 h4 h5 h8 : il pouvait s’agir de “cases sûres” où la capture n’était pas autorisée dans un jeu de course de type backgammon avec dés joué sur le site ashtāpada avant l’invention des échecs.

La théorie de Cox-Forbes, proposée à la fin du XVIIIe siècle par Hiram Cox, et développée plus tard par Duncan Forbes, affirmait que le jeu à quatre mains chaturaji était la forme originale du chaturanga. Cette théorie n’est plus considérée comme défendable.

En sanskrit, “chaturanga” (चतुरङ्ग) signifie littéralement “avoir quatre membres (ou parties)” et dans la poésie épique signifie souvent “armée” (les quatre parties sont les éléphants, les chars, les cavaliers, les fantassins). Le nom vient d’une formation de combat mentionnée dans l’épopée indienne Mahabharata. Le jeu chaturanga était un jeu de simulation de combat qui rendait la stratégie militaire indienne de l’époque.

Certaines personnes jouaient autrefois aux échecs en utilisant un dé pour décider quelle pièce déplacer. Il existe une théorie non prouvée selon laquelle les échecs ont commencé comme ce jeu de dés et que les aspects de jeu et de dés ont été supprimés en raison des objections religieuses hindoues.

Des spécialistes des domaines dans lesquels le jeu s’est ensuite répandu, par exemple l’Arabe Abu al-Hasan ‘Alī al-Mas’ūdī, ont détaillé l’utilisation des échecs en Inde comme outil de stratégie militaire, de mathématiques, de jeu et même sa vague association avec l’astronomie. Mas’ūdī note que l’ivoire en Inde était principalement utilisé pour la production de pièces d’échecs et de backgammon, et affirme que le jeu a été introduit en Perse depuis l’Inde, avec le livre Kelileh va Demneh, pendant le règne de l’empereur Nushirwan.

Dans certaines variantes, la victoire se faisait par échec et mat, ou par blocage, ou par “roi nu” (en prenant toutes les pièces de l’adversaire sauf le roi).

Dans certaines régions de l’Inde, les pièces à la place de la tour, du chevalier et du fou ont été renommées par des mots signifiant (dans cet ordre) bateau, cheval et éléphant, ou éléphant, cheval et chameau, mais en gardant les mêmes coups.

Perse

Le Karnamak-i Ardeshir-i Papakan, un traité épique pahlavi sur le fondateur de l’Empire persan sassanide, mentionne le jeu de chatrang comme l’un des accomplissements du héros légendaire, Ardashir I, fondateur de l’Empire. La plus ancienne partie enregistrée dans l’histoire des échecs est une partie du 10ème siècle jouée entre un historien de Bagdad et un élève.

Un manuscrit expliquant les règles du jeu appelé “Matikan-i-chatrang” (le livre des échecs) en persan moyen ou Pahlavi existe toujours. Au 11ème siècle, le Shahnameh, Ferdowsi décrit un Raja en visite d’Inde qui reconstitue les batailles passées sur l’échiquier. Une traduction en anglais, basée sur les manuscrits du British Museum, est donnée ci-dessous :

Un jour, un ambassadeur du roi de Hind arriva à la cour perse de Chosroes, et après un échange de courtoisies orientales, l’ambassadeur produisit de riches cadeaux de son souverain et parmi eux se trouvait un plateau élaboré avec des pièces curieusement sculptées en ébène et en ivoire. Il lança ensuite un défi :

“Ô grand roi, va chercher tes sages et laisse-les résoudre les mystères de ce jeu. S’ils succèdent à mon maître, le roi de Hind paiera un tribut en tant que maître suprême, mais s’ils échouent, ce sera la preuve que les Perses sont d’une intelligence inférieure et nous exigerons un tribut de l’Iran”.

On montra le plateau aux courtisans, et après un jour et une nuit de réflexion, l’un d’entre eux, Bozorgmehr, résolut le mystère et fut richement récompensé par son souverain ravi.

(Edward Lasker a suggéré que Bozorgmehr avait probablement trouvé les règles en soudoyant les envoyés indiens).

Le Shahnameh poursuit en offrant un récit apocryphe des origines du jeu d’échecs dans l’histoire de Talhand et Gav, deux demi-frères qui se disputent le trône de Hind (Inde). Ils se rencontrent au cours d’une bataille et Talhand meurt sur son éléphant sans aucune blessure. Croyant que Gav avait tué Talhand, leur mère est désemparée. Gav dit à sa mère que Talhand n’est pas mort par sa main ou celle de ses hommes, mais elle ne comprend pas comment cela a pu se produire. Les sages de la cour inventent donc le jeu d’échecs, en détaillant les pièces et leur mouvement, pour montrer à la mère des princes comment la bataille s’est déroulée et comment Talhand est mort de fatigue lorsqu’il était entouré de ses ennemis. Le poème utilise le terme persan “Shāh māt” (check mate) pour décrire le destin de Talhand.

Le philosophe et théologien Al-Ghazali mentionne les échecs dans L’alchimie du bonheur (vers 1100). Il l’utilise comme un exemple précis d’une habitude qui peut obscurcir la bonne disposition d’une personne :

En effet, une personne qui s’est habituée à jouer avec des pigeons, à jouer aux échecs ou à parier, de sorte que cela devient une seconde nature pour elle, donnera tout le confort du monde et tout ce qu’elle a pour ces (activités) et ne pourra pas s’en éloigner.

L’apparence des pièces d’échecs a beaucoup changé depuis l’époque du chaturanga, les pièces ornées et les pièces d’échecs représentant des animaux ayant cédé la place à des formes abstraites, en raison de l’interdiction musulmane des pièces réalistes du jeu, car on disait qu’elles avaient donné naissance à des images d’idolâtrie. Les ensembles islamiques des siècles suivants ont suivi un modèle qui attribuait des noms et des formes abstraites aux pièces d’échecs, car l’Islam interdit la représentation d’animaux et d’êtres humains dans l’art. Ces pièces étaient généralement faites d’argile simple et de pierre sculptée3

Thaïlande et Cambodge

La variante thaïlandaise des échecs, le makruk, et le Ouk-Chatrang cambodgien sont considérés comme les plus proches parents vivants du chaturanga, conservant le vizir, l’échiquier sans damier, la promotion limitée, les rois décalés, et le mouvement de fou en forme d’éléphant.

Chine

Jeu de stratégie joué en Chine, les échecs seraient dérivés du chaturanga indien, transformé en jeu xiangqi où les pièces sont placées à l’intersection des lignes du plateau plutôt que sur les cases. L’objet de la variante chinoise est similaire au chaturanga, c’est-à-dire rendre impuissant le roi de l’adversaire, appelé “général” d’un côté et “gouverneur” de l’autre. Les échecs chinois empruntent également des éléments au jeu de Go, qui était joué en Chine depuis au moins le VIe siècle avant J.-C. En raison de l’influence du Go, les échecs chinois se jouent sur les intersections des lignes du plateau, plutôt que sur les cases. Le jeu de Xianqi est également unique en ce sens que la rangée du milieu représente une rivière et n’est pas divisée en carrés. Les pièces d’échecs chinoises sont généralement plates et ressemblent à celles utilisées aux dames, les pièces étant différenciées par l’inscription de leur nom sur la surface plane.

Une autre théorie d’origine soutient que les échecs sont nés du xiangqi ou d’un de ses prédécesseurs, existant en Chine depuis le IIIe siècle avant J.-C.  David H. Li, un traducteur d’anciens textes chinois, émet l’hypothèse que le général Han Xin s’est inspiré du jeu antérieur de Liubo pour développer une forme précoce d’échecs chinois durant l’hiver 204-203 avant J.-C.  L’historien allemand des échecs Peter Banaschak, cependant, souligne que l’hypothèse principale de Li “est basée sur pratiquement rien”. Il note que le “Xuanguai lu”, écrit par le ministre de la dynastie Tang Niu Sengru (779-847), reste la première source réelle sur la variante chinoise des échecs le xiangqi.

Japon

Une variante importante des échecs en Asie de l’Est est le jeu de shogi, transmis de l’Inde à la Chine et à la Corée avant d’atteindre finalement le Japon :

Les pièces capturées peuvent être réutilisées par le ravisseur et jouées comme une partie des forces du ravisseur.

Les pions capturent au fur et à mesure de leur déplacement, une case en ligne droite.

Le plateau est de 9×9, avec un second général d’or de l’autre côté du roi.

Les gouttes ne faisaient pas partie du shogi à l’origine. Au 13ème siècle, le shogi a connu une expansion, créant le jeu de dai shogi, joué sur un plateau de 15×15 avec de nombreuses nouvelles pièces, dont la tour, le fou et la reine des échecs occidentaux modernes, l’éléphant ivre qui promeut un second roi, et aussi le lion encore plus puissant, qui parmi d’autres particularités a le pouvoir de se déplacer ou de capturer deux fois par tour. Vers le 14ème ou 15ème siècle, la popularité du dai shogi a ensuite diminué au profit du chu shogi, plus petit, joué sur un échiquier 12×12 plus petit qui retirait les pièces les plus faibles du dai shogi, de la même manière que le développement des échecs Courier en Occident. Entre-temps, le shogi 9×9 original, aujourd’hui appelé sho shogi, a continué à être joué, mais était considéré comme moins prestigieux que le chu shogi et le dai shogi. Le chu shogi était très populaire au Japon, et la tour, l’évêque et l’éléphant ivre qui en provenaient ont été ajoutés au sho shogi, où les deux premiers sont encore pratiqués aujourd’hui.

La popularité du Chu shogi a décliné après l’ajout de gouttes au sho shogi et le retrait de l’éléphant ivre au XVIe siècle, pour devenir moribond vers la fin du XXe siècle. Ces changements au sho shogi ont créé ce qui est essentiellement le jeu moderne du shogi.

Sibérie orientale

Les échecs ont également été enregistrés chez les Yakoutes, les Tungus et les Yukaghirs, mais seulement comme un jeu d’enfants chez les Tchouktches. Des pièces d’échecs ont été collectées auprès du peuple Yakutat en Alaska, n’ayant aucune ressemblance avec les pièces d’échecs européennes, et faisant donc probablement partie d’une tradition échiquéenne venant de Sibérie.

Le monde arabe

Les échecs sont passés de la Perse au monde arabe, où leur nom a été changé en arabe shatranj. De là, il est passé en Europe occidentale, probablement via l’Espagne.

Au fil des siècles, les caractéristiques des échecs européens (par exemple, les coups modernes de la reine et du fou, et le roque) ont trouvé leur chemin via le commerce dans les régions islamiques. Selon les sources de Murray, les anciens coups de la dame et du fou sont toujours d’actualité en Éthiopie. Le jeu est devenu si populaire qu’il a été utilisé par écrit à l’époque, joué par la noblesse et les gens ordinaires. Le poète al-Katib a dit un jour : “Le joueur habile place ses pièces de manière à découvrir les conséquences que l’homme ignorant ne voit jamais… ainsi, il sert les intérêts du sultan, en montrant comment prévoir le désastre”.

Russie

Les échecs ont 1000 ans d’histoire en Russie. Les échecs ont probablement été introduits dans l’ancienne Russie au IXe siècle par la route commerciale Volga-Caspienne. À partir du 10e siècle, les liens culturels avec l’Empire byzantin et les Vikings ont également influencé l’histoire des échecs en Russie. Le vocabulaire des échecs en Russie comporte divers éléments en langue étrangère et témoigne des différentes influences dans l’évolution des échecs en Russie. Les échecs sont mentionnés dans les poèmes populaires comme étant un jeu populaire et sont documentés dans la byliny du Vieux-Russe. De nombreuses découvertes archéologiques du jeu d’échecs ont déjà été faites dans les régions de l’ancienne Russie. À partir de 1262, les échecs ont été appelés en Russie shakhmaty. Divers voyageurs étrangers ont fait remarquer qu’au XVIe siècle, les échecs étaient populaires parmi toutes les classes en Russie. On dit qu’Ivan IV le Terrible, qui a régné sur la Russie de 1530 à 1584, est mort en jouant aux échecs. En 1791, le populaire livre d’échecs Morals of Chess de Benjamin Franklin a été traduit en russe et publié dans le pays. Les échecs jouissent d’un très haut statut en Russie et ont été progressivement introduits comme matière scolaire dans toutes les écoles primaires depuis 2017.

Europe

Le Shatranj a fait son chemin vers l’Europe en passant par l’empire arabe islamique en expansion et s’est également étendu à l’empire byzantin, où il a été appelé zatrikion. Les échecs sont apparus en Europe du Sud à la fin du premier millénaire, souvent introduits dans de nouveaux pays par des armées conquérantes, comme lors de la conquête de l’Angleterre par les Normands. Auparavant peu connus, les échecs sont devenus populaires en Europe du Nord lorsque des pièces figuratives ont été introduites.

Au XIVe siècle, Timur jouait à une variante élargie du jeu qui est communément appelé “échecs de Tamerlan”. Ce jeu complexe impliquait que chaque pion avait un but particulier, ainsi que des pièces supplémentaires.

Les côtés sont traditionnellement appelés Blanc et Noir. Mais, dans les premiers écrits européens sur les échecs, les faces étaient souvent appelées Rouge et Noir parce que c’étaient les couleurs d’encre communément disponibles lors du dessin d’une partie d’échecs. Dans ce type de schéma, chaque pièce était représentée par son nom, souvent abrégé (par exemple, “ch’r” pour “chevalier” = “knight” en français).

La valeur sociale attachée au jeu – considéré comme un passe-temps prestigieux associé à la noblesse et à la haute culture – ressort clairement des échiquiers coûteux et de fabrication exquise de l’époque médiévale. La popularité des échecs dans la société courtoise occidentale a atteint son apogée entre le XIIe et le XVe siècle. Le jeu a été mentionné dans la littérature de langue vernaculaire et latine dans toute l’Europe, et de nombreux ouvrages ont été écrits sur les échecs ou à leur sujet entre le XIIe et le XVe siècle. H. J. R. Murray divise les ouvrages en trois parties distinctes : les ouvrages didactiques, par exemple le De scaccis d’Alexandre de Neckham (vers 1180) ; les ouvrages de morale, comme le Liber de moribus hominum et officiis nobilium sive super ludo scacchorum (Livre des coutumes des hommes et des devoirs des nobles ou le Livre des échecs), écrit par Jacobus de Cessolis ; et les ouvrages relatifs à divers problèmes d’échecs, écrits en grande partie après 1205. Les termes d’échecs, comme “échec”, ont été utilisés par les auteurs comme métaphore de diverses situations. Les échecs ont rapidement été intégrés au style de vie chevaleresque en Europe. Peter Alfonsi, dans son ouvrage Disciplina Clericalis, a énuméré les échecs parmi les sept compétences qu’un bon chevalier doit acquérir. Les échecs devinrent également un sujet d’art à cette époque, avec des cercueils et des pendentifs décorés de diverses formes d’échecs. La reine Marguerite d’Angleterre avait des jeux d’échecs verts et rouges en jaspe et en cristal. Les rois Henri Ier, Henri II et Richard Ier d’Angleterre étaient des mécènes des échecs. Le roi Alphonse X de Castille et le tsar Ivan IV de Russie acquirent un statut similaire.

Saint Pierre Damien a dénoncé l’évêque de Florence en 1061 pour avoir joué aux échecs alors qu’il était conscient des effets néfastes de ce jeu sur la société. L’évêque de Florence s’est défendu en déclarant que les échecs impliquaient de l’habileté et étaient donc “différents des autres jeux”, et des arguments similaires ont suivi dans les siècles suivants.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *